Chiles staatliches Bergbauunternehmen ENAMI will mit dem Bau seines ersten Lithiumprojekts im Land bereits 2027 oder 2028 beginnen, sagte Unternehmenschef Ivan Mlynarz gegenüber Reuters. Dies ist Teil der Bemühungen der Regierung, ihre Rolle bei der Produktion des Batteriemetalls zu stärken.

ENAMI, das Kupfer für einheimische Bergbauunternehmen verarbeitet, wurde damit beauftragt, neben dem staatlichen Bergbaugiganten Codelco die ersten Lithiumprojekte der Regierung anzuführen.

Chile ist der weltweit zweitgrößte Produzent von Lithium, das ein Schlüsselmaterial für die meisten Batterien für Elektrofahrzeuge ist. Der weltweite Trend zu Elektroautos hat zu einem Ansturm von Autoherstellern und globalen Mächten auf das ultraleichte Metall geführt.

ENAMI hat diesen Monat mit der Suche nach einem privaten Partner begonnen, der das Projekt in den Salares Altoandinos in der Atacama-Region im Norden Chiles finanziell oder operativ unterstützt.

Die Bewerber müssen sich bis zum 7. Juni anmelden. Damit beginnt ein Auswahlverfahren, das ENAMI bis März 2025 abschließen will.

"Im Moment entwickeln wir das Engineering, so dass das Projekt um 2027 oder 2028 mit dem Bau beginnen kann", sagte Mlynarz in einem Interview am Mittwoch und wies darauf hin, dass das Finanzministerium bis 2030 eine neue Lithiumproduktion in Chile anstrebt.

"Wir haben Partner im Auge, die das Projekt bis zum Ende durchziehen werden... Partner, die über den finanziellen Rückhalt verfügen, um zu garantieren, dass die Ressourcen verfügbar sind, und die die Erfahrung haben, ein Projekt wie dieses zu entwickeln", fügte Mlynarz hinzu.

Nur das chilenische Unternehmen SQM und das US-amerikanische Unternehmen Albemarle produzieren derzeit Lithium in Chile, das über die weltweit größten Reserven des weißen Metalls verfügt.

ENAMI geht davon aus, dass Altoandinos letztendlich etwa 60.000 Tonnen Lithium pro Jahr produzieren wird, sagte Mlynarz, obwohl die Exploration im Gange ist, um die Lithiumkonzentration und andere Daten zu messen, die genauere Schätzungen ermöglichen werden.

ENAMI wird die Menge an verfügbarem Lithium und die erforderlichen Investitionen berücksichtigen, um die Höhe der Beteiligung an dem Projekt zu bestimmen, das sich über fast 30.000 Hektar Salzflächen erstreckt, die als Aguilar, La Isla und Grande bekannt sind.

Das französische Lithiumunternehmen Eramet hat im vergangenen Jahr Bergbaukonzessionen in denselben Salzebenen erworben, mit dem Ziel, Genehmigungen für Lithium zu erhalten.

Mlynarz sagte, dass eine mögliche Vereinbarung mit Eramet von der Art des Lithiumabbaus abhängt, der verwendet werden soll.

ENAMI hat im April Angebote von 30 Firmen, darunter Eramet, Rio Tinto und LG Energy, erhalten, um die Gewinnungstechnologie zu testen. Sie wird fünf bis sieben davon auswählen, mit dem Ziel, die erfolgreiche Technologie für die zukünftige Produktion zu nutzen. (Bericht von Daina Beth Solomon; Bearbeitung durch Susan Fenton)