Die ersten fünf Jahre des CEO von Exxon Mobil, Darren Woods, waren geprägt von verfehlten Ölförderzielen, einer Investorenrevolte und dem größten finanziellen Verlust in der Geschichte des Unternehmens.

Die Erlösung kam in diesem Jahr, als er - unterstützt von einem durch die hohen Ölpreise in die Höhe getriebenen Aktienkurs - einen 60 Milliarden Dollar schweren Deal zum Kauf des Schieferkonkurrenten Pioneer Natural Resources abschloss, um einen stetigen Strom von Rohöl aus dem wertvollsten Schieferfeld der Vereinigten Staaten zu gewährleisten.

Die Exxon-Aktie hat sich im Laufe von Woods' Amtszeit als CEO schlechter entwickelt als der Rivale Chevron. Das Unternehmen verzeichnete im Jahr 2020 einen Verlust von 22 Mrd. Dollar in der Tiefe der Pandemie. Seine größte Herausforderung liegt nun vor ihm, da er eine Strategie umsetzen muss, um um Investoren zu konkurrieren, die hohe Renditen und geringere Treibhausgasemissionen fordern.

Sein Plan zielt darauf ab, die Gewinne aus billigeren Barrel Öl, die näher an der Heimat liegen, wie die riesigen Offshore-Ölfelder in Guyana, mit einem riskanten Multi-Milliarden-Dollar-Versprechen auszugleichen, um dekarbonisierende Dienstleistungen mit ähnlichen Margen wie bei Öl zu schaffen und zu verkaufen.

"Wir können die Emissionen in Angriff nehmen, ohne alle getätigten Investitionen zu verwerfen", sagte der CEO am Samstag auf dem Klimagipfel COP28 gegenüber Reuters. "Was auch immer die Nachfrage ist, wir sind wettbewerbsfähig. Das ist die Strategie."

Laut Reuters-Interviews mit Exxon-Führungskräften, ehemaligen Mitarbeitern, Investoren und Partnern hat sich Woods nur vier Jahre Zeit gelassen, um seine neue Strategie umzusetzen.

Der Manager plant, den Investoren am Mittwoch eine neue Ära für Exxon vorzustellen, wenn er die Investitionspläne und die Produktionskurve des Unternehmens aktualisiert, um seine jüngsten Ziele zu berücksichtigen.

Diese Zukunft beinhaltet die Förderung von mehr als 4,4 Millionen Barrel Öl pro Tag (bpd) bis 2027, ein Ziel, das neue Technologien erfordert, um zusätzliche 700.000 bpd oder mehr aus den bestehenden Schieferbohrungen herauszuholen.

Es wird erwartet, dass er der Wall Street ein aktualisiertes Budget für den Umgang mit Methanlecks und die Auswirkungen einer schwindenden Zukunft für Kraftstoffe und den Aufstieg von Wasserstoffkraftstoffen und batteriebetriebenen Elektrofahrzeugen vorlegen wird - kostspielige Probleme, für die es keine einfachen Lösungen gibt.

VERGANGENHEIT IST PROLOG?

Die Erfolgsbilanz von Exxon beim Kauf von Vermögenswerten zu Höchstkursen hat die Anleger frustriert.

Man wächst und wächst und wächst, und dann verkauft man es an Exxon, sagte der Ölanalyst Paul Sankey von Sankey Research.

Woods' jüngste Entscheidung, die künftige Produktion auf zwei große Anlagen in Nord- und Südamerika zu konzentrieren, steht im Gegensatz zu seiner expansiven Vision von vor fünf Jahren, als Exxon sein Kapital in margenschwache und risikoreiche Projekte auf der ganzen Welt steckte.

Zu diesen Projekten gehörte 2017 eine 4 Milliarden Dollar schwere Wette mit Partnern auf Bohrrechte vor der brasilianischen Küste. Das war einst eine Top-Wachstumsperspektive, aber Exxon ist es bisher nicht gelungen, aus eigener Kraft einen Tropfen zu finden.

Analysten sagen, dass Woods den Markt implizit um den Vorteil des Zweifels an der Übernahme von Pioneer und Denbury bittet. Denbury ist ein 4,9 Milliarden Dollar schweres Unternehmen, das Exxon gekauft hat, um seine Pläne zu untermauern, Kohlenstoffsequestrierungsdienste an andere Unternehmen zu verkaufen.

"Das war ein leichtes Unterfangen mit Guyana. Nicht so sehr bei Schiefergestein und (Kohlenstoffabscheidung und -speicherung). Wir sind noch nicht so weit", sagte Sankey.

Bisher haben Woods' Pläne Investoren, die eine Energiewende-Strategie fordern, zu Gläubigen gemacht - zumindest was das Klima betrifft.

Der Weg, den sie gehen, ist der Weg, von dem wir dachten, dass sie ihn gehen sollten", sagte Chris James, Vorsitzender des aktivistischen Investors Engine No. 1, der 2021 einen siegreichen Kampf gegen Exxon wegen zu hoher Ausgaben für Öl anführte.

Woods Übernahme von Denbury fügt sich in eine insgesamt 17 Milliarden Dollar schwere Wette auf Dekarbonisierung und Wasserstoff bis 2027 ein. Um die Sorgen der Anleger über die sinkende Nachfrage nach Benzin und anderen Kraftstoffen zu zerstreuen, hat er die nachgelagerten Bereiche des Unternehmens so umstrukturiert, dass eine Umstellung von Kraftstoffen auf Chemikalien leicht möglich ist.

Gleichzeitig plant das Unternehmen, eine führende Rolle im Bereich der Elektrifizierung von Fahrzeugen einzunehmen. Im November versprach Exxon, bis 2027 zu einem Großproduzenten von Lithium zu werden, dem Rohstoff, der in Batterien für Elektrofahrzeuge verwendet wird.

MEHR ÖL VS. GRÜNE AMBITIONEN

Die ehrgeizige Agenda von Exxon sieht vor, bis 2027 das größte Wasserstoffkraftwerk der Welt in Betrieb zu nehmen. Diese kohlenstoffarmen Unternehmen können laut Exxon eine Kapitalrendite von 10 bis 20 % erzielen.

"Wir gehen davon aus, dass dieses Geschäft solide zweistellige Renditen erwirtschaften wird und wir erwarten, dass es innerhalb des übrigen ExxonMobil-Portfolios um Kapital konkurrieren wird", sagte Dan Ammann, Präsident des Bereichs Low Carbon Solutions.

Die Investitionen in kohlenstoffarme Technologien werden bis 2027 etwa 11% des Jahresbudgets von ExxonMobil ausmachen, das ist etwa die Hälfte dessen, was europäische Konkurrenten investieren. Aber das ist ein dramatischer Unterschied zu noch vor 2,5 Jahren, als weniger als 1% des Exxon-Budgets für Projekte mit geringen Emissionen aufgewendet wurde.

"Wir können im Jahr 2027 beurteilen, ob dies ein Geschäft ist oder nicht", sagte Goldman Sachs-Analyst Neil Mehta.

Um zu beweisen, dass Woods Recht hat, müsste Exxon bis 2027 zwischen 1,7 Milliarden und 3,4 Milliarden Dollar an Nettoeinnahmen aus dem Geschäft erzielen, sagte er. Woods und Ammann lehnten es ab, ein Zieljahr für die Erreichung der versprochenen Gewinne zu nennen.

RISKANTES GESCHÄFT

Das Budget von 17 Milliarden Dollar für kohlenstoffarme Technologien wird im nächsten Jahr "weiter steigen", sagte der CEO. Nach Abschluss der Übernahme von Pioneer in der ersten Hälfte des Jahres 2024 wird der Umsatz von Exxon um fast 20% der Öl- und Gasproduktion steigen.

Der Investitionsplan birgt Risiken. Sowohl Wasserstoff als auch Kohlenstoffabscheidung sind noch nicht reguliert, die Infrastruktur ist spärlich oder gar nicht vorhanden und die Rentabilität ist ungewiss. Die Rendite wird auch von hohen staatlichen Subventionen abhängen.

"Es besteht das Risiko, dass viele der im ganzen Land angekündigten Wasserstoffprojekte nie zu einer endgültigen Investitionsentscheidung kommen", sagte der GTI-Berater Brian Weeks, der auch das von Exxon und Dutzenden von Partnern vorgeschlagene Wasserstoffzentrum HyVelocity koordinierte.

Die Übernahme von Denbury durch Exxon und sein 1.300 Meilen langes Kohlendioxid-Pipelinenetz wird mit einer Wasserstoffanlage in Texas und mehr als 160 Offshore-Blöcken im Golf von Mexiko verbunden sein, in denen Exxon Kohlendioxid vergraben will.

Die Ausgaben im Bereich der kohlenstoffarmen Energien werden derzeit durch den Mangel an Kunden, die bereit sind, Verträge zu unterzeichnen, und durch unzureichende Vorschriften eingeschränkt, so Woods.

Exxon hat den größten Ammoniakhersteller in den USA, ein Industriegasunternehmen und ein großes Stahlunternehmen davon überzeugt, langfristige Verträge für Dienstleistungen zur Kohlenstoffreduzierung abzuschließen. Die Dienstleistungen sollten erst dann vollständig bezahlt werden, wenn die Anlagen, Pipelines und Kohlenstoffspeicher vorhanden sind.

Die Bedingungen der Verträge, die Anfang des Jahres bekannt gegeben wurden, wurden nicht veröffentlicht, was den Anlegern wenig Transparenz bietet.

Es gibt einen Preis, den man zahlen muss, wenn man ein Pionier sein will, sagte Chris Bohn, Finanzchef des Ammoniakherstellers CF Energies, der sich als erstes Unternehmen für Exxons Low Carbon Solutions Service entschieden hat.