Die Schweizer Privatbank Banque Pictet hat zugegeben, US-Steuerzahlern geholfen zu haben, mehr als 5,6 Milliarden Dollar vor der US-Steuerbehörde Internal Revenue Service (IRS) zu verstecken, und hat mit dem Justizministerium eine Vereinbarung über den Aufschub der Strafverfolgung getroffen.

Nach Angaben der Staatsanwaltschaft haben US-Steuerzahler mit Pictet-Konten in der Schweiz und anderswo zwischen 2008 und 2014 etwa 50,6 Millionen Dollar an Steuern hinterzogen. Als Teil der Vereinbarung erklärte sich die Banque Pictet bereit, 122,9 Millionen Dollar an das US-Finanzministerium zu zahlen.

"Dieser Fall sollte eine klare Botschaft an andere sein, die versuchen, ihr Vermögen und ihr Einkommen im Ausland zu verstecken", sagte Jim Lee, der Leiter der Abteilung für strafrechtliche Ermittlungen der IRS, in einer Erklärung.

Als Teil der Vereinbarung wird Pictet, die 632 Milliarden Schweizer Franken (724 Milliarden Dollar) an Kundengeldern verwaltet, Abhilfemaßnahmen ergreifen und bei den Ermittlungen der Behörden kooperieren. Wenn Pictet die Vereinbarung drei Jahre lang einhält, wird die US-Staatsanwaltschaft die Anklage wegen Verschwörung zum Betrug der IRS zurückziehen.

"Pictet ist erfreut, diese Angelegenheit gelöst zu haben und wird weiterhin Maßnahmen ergreifen, um sicherzustellen, dass ihre Kunden ihren steuerlichen Verpflichtungen nachkommen", so die Bank in einer Erklärung.

Die US-Behörden beschuldigen Schweizer Banken seit langem, wohlhabenden Amerikanern bei der Steuerhinterziehung zu helfen, und Pictet hat angedeutet, dass sie seit mehr als einem Jahrzehnt in Kontakt mit den USA steht.

Die Credit Suisse hat sich 2014 bereit erklärt, eine Strafe in Höhe von 2,5 Milliarden Dollar zu zahlen, weil sie in einer jahrzehntelangen Verschwörung Amerikanern geholfen hat, Steuern zu hinterziehen. Die Bank wurde inzwischen von der ehemaligen Rivalin UBS übernommen.

Im Jahr 2016 bekannten sich zwei ehemalige Banker von Julius Bär schuldig, amerikanischen Kunden bei der Steuerhinterziehung geholfen zu haben, und die Bank erklärte sich bereit, 547 Millionen Dollar zu zahlen, um das Strafverfahren zu beenden.

Die Staatsanwälte sagten, Pictet habe zwar einige Maßnahmen ergriffen, um sicherzustellen, dass die US-Kunden die Gesetze einhalten, habe aber einigen Kunden geholfen, Gelder auf Offshore-Konten vor dem IRS zu verstecken.

Die Rückerstattung von Geldern durch die Bank umfasst 52 Millionen Dollar an Gebühren, die Pictet aus den nicht deklarierten Konten eingenommen hat, 32 Millionen Dollar an nicht gezahlten Steuern und eine Strafe von 39 Millionen Dollar, so die Staatsanwaltschaft.

Die Einigung kommt zu einem Zeitpunkt, an dem Renaud de Planta, seit 2019 Seniorpartner bei Pictet, sich darauf vorbereitet, das Ruder aus der Hand zu geben und ab 1. Juli von Marc Pictet abgelöst zu werden.

($1 = 0,8732 Schweizer Franken) (Berichterstattung von Luc Cohen in New York; Zusätzliche Berichterstattung von Noele Illien in Zürich; Redaktion: Jan Harvey, Bill Berkrot und Christina Fincher)