Der heftige Widerstand gegen ein Bergbaugeschäft mit einem kanadischen Unternehmen ist zu einem brennenden Thema bei den Präsidentschaftswahlen in Panama im Mai 2024 geworden. Die Kandidaten drängen auf mehr staatliche Kontrolle über die lukrative Mine und das oberste Gericht des Landes hat den Vertrag gekippt.

Die Panamaer haben die größten Proteste seit Jahrzehnten abgehalten, um den am 20. Oktober von der kanadischen Firma First Quantum unterzeichneten Vertrag zu verhindern, und haben die Kandidaten zu einer härteren Haltung gegenüber einer Mine gedrängt, die etwa 5 % des nationalen BIP und 1,5 % der weltweiten Kupferproduktion ausmacht.

Die Demonstranten hatten am Dienstag ihren Wunsch erfüllt, als der Oberste Gerichtshof Panamas den Vertrag für verfassungswidrig erklärte. Damit wurde der Druck auf die Regierung erhöht und die Zukunft der Mine im Vorfeld der Wahlen in Frage gestellt.

Die derzeitige Regierung hatte First Quantum erlaubt, die Mine weiter zu betreiben, obwohl das Gericht 2017 entschieden hatte, dass ein früherer Vertrag verfassungswidrig war.

"Der gesunde Moment der Rebellion gegen das Bergbauunternehmen wird sich definitiv auf die Wahlen 2024 auswirken", sagte Carlos Lee, ein Politikwissenschaftler an der Universität Santa Maria la Antigua, vor der Entscheidung des Gerichts.

Es ist noch nicht klar, was das Urteil für First Quantum bedeutet, aber ein in diesem Monat vom panamaischen Kongress verabschiedetes Gesetz, das alle neuen Bergbaukonzessionen und Verlängerungen verbietet, wird es dem Unternehmen erschweren, so weiterzumachen wie bisher.

Der ehemalige Präsident, millionenschwere Geschäftsmann und führende Präsidentschaftskandidat Ricardo Martinelli hat letzte Woche vorgeschlagen, dass Panama den Vertrag mit dem kanadischen Unternehmen neu verhandelt, um höhere Lizenzgebühren und eine Beteiligung an dem Projekt zu sichern.

Martin Torrijos, ein weiterer ehemaliger Präsident, der ebenfalls wieder kandidiert, möchte die Mine schließen.

"Panama hat Nein zum Metallbergbau gesagt", sagte er kürzlich.

Kurz vor dem Gerichtsurteil erklärte ein Sprecher des Unternehmens gegenüber Reuters, dass First Quantum den demokratischen Prozess und die Rechtsstaatlichkeit respektiere und weiterhin mit Panama zusammenarbeiten werde, "um Lösungen zu finden, die für ein breites Spektrum von Interessengruppen akzeptabel sind."

Der Streit um das Bergbaugeschäft, der sich seit Monaten hinzieht, ist zu einem Lackmustest für die Fähigkeit des zentralamerikanischen Isthmus geworden, seine langjährige Offenheit für Unternehmen mit der Notwendigkeit in Einklang zu bringen, gähnende Ungleichheit zu bekämpfen.

Die Zukunft der Mine Cobre Panama wird auch im restlichen Lateinamerika genau beobachtet, wo viele große Bergbaukonzessionen von ausländischen Unternehmen gehalten werden.

Das kanadische Unternehmen hat angekündigt, dass es ein Schiedsverfahren gegen Panama wegen der Mine einleiten will. Die Regierung hat erklärt, sie werde das nationale Interesse verteidigen.

Am vergangenen Wochenende kochte die Wut in Angriffen auf die Arbeiter der Mine über, wie First Quantum und eine lokale Gewerkschaft mitteilten.

Einige Umfragen machen Martinelli zum Spitzenkandidaten für die Präsidentschaft, obwohl eine Verurteilung wegen Geldwäsche, gegen die er Berufung eingelegt hat, ihn aufhalten könnte. Sein Anwalt Carlos Carrillo sagte gegenüber Reuters, dass dies seine Kandidatur nicht beeinträchtigen sollte.

Drei Präsidentschaftskandidaten haben gegenüber Reuters geäußert, dass die Spannungen so hoch sind, dass eine falsche Bemerkung sie den Sieg kosten könnte, und dass sie befürchten, dass die Demonstranten vor ihrer Haustür stehen.

"Heute braucht Panama diese Mine", sagte einer der Herausforderer der Präsidentschaft. "Was wir tun, ist völlige Dummheit.

"Von einer völligen Schließung der Mine zu sprechen, ist eine Predigt an den Chor", fügte der Herausforderer hinzu. "Wenn man das, was ich gerade gesagt habe, öffentlich sagt, ruiniert man seine Chancen, die Wahl zu gewinnen, aber man kann auch nicht übersehen, dass ein großer Teil der Bevölkerung - weniger organisiert und weniger lautstark - versteht, dass die Mine notwendig ist."

Die Unzufriedenheit hat die Politiker getroffen: Offizielle Daten zeigen, dass die politischen Parteien zwischen dem 19. Oktober und dem 23. November über 15.000 Mitglieder verloren haben, wobei die Regierungspartei am stärksten betroffen war.

Die härtere Gangart von Torrijos und dem unabhängigen Hoffnungsträger Ricardo Lombana gegenüber der Mine könnte ihnen bei den Wahlen helfen, sagte der Anwalt und ehemalige panamaische Diplomat Roberto Ruiz.

Wochenlang haben Demonstranten vor Panamas oberstem Gericht eine Mahnwache abgehalten und darauf gedrängt, den Vertrag für verfassungswidrig zu erklären, und am Dienstag gingen Hunderte auf die Straße, um das Urteil zu feiern.

"Unser Land ist nicht käuflich", sagte einer der Demonstranten, der 22-jährige Student Edgar Diaz, letzte Woche. "Wir alle wissen, dass diese Mine nicht gut für die Nation ist".

Die wichtigste Frage im Zusammenhang mit der Wahl sollte sein, wie und wann die Politiker den Bergbau in Panama beenden werden, sagte Samantha Claus, eine weitere Demonstrantin. (Berichte von Valentine Hilaire und Elida Moreno; Redaktion: Dave Graham und Mark Porter)