Die 550.000 Einwohner zählende Stadt etwa 1.200 km (750 Meilen) östlich von Moskau kämpft mit einer historischen Flut, nachdem der drittlängste Fluss Europas, der Ural, über die Ufer getreten ist. Die schnelle Schneeschmelze hat bereits mehr als 120.000 Menschen im russischen Ural, in Sibirien und Kasachstan zur Evakuierung gezwungen.

Es handelt sich um die schlimmsten Überschwemmungen in diesen Gebieten seit fast einem Jahrhundert. Der Ural, der durch Orenburg fließt, stieg am Freitag auf 11,43 Meter an, gegenüber 10,87 Metern am Vortag.

Bürgermeister Sergei Salmin bezeichnete die Situation als "kritisch".

Drohnenaufnahmen zeigten, dass sich ein Großteil der Stadt in einen riesigen See verwandelt hat, aus dem die Dächer der Häuser - von denen mindestens 12.000 überflutet wurden - über das braune Wasser ragen.

Für viele Menschen in tief gelegenen Häusern gibt es kaum Möglichkeiten, ihr Hab und Gut zu retten.

"Alle Möbel in meinem Haus sind um 50 cm gestiegen", sagte der Anwohner Vyacheslav zu Reuters, als er in einem Motorboot saß und über seine Schulter auf sein zweistöckiges Backsteinhaus blickte, das teilweise im Brackwasser versunken war.

"Nach dem Wasserstand zu urteilen, sind alle Möbel, einige Haushaltsgeräte und Einrichtungsgegenstände zerstört", sagte er. "Das ist ein enormer Betrag."

Ein örtliches Tierheim beherbergt über 350 Tiere, eine Mischung aus Streunern und Haustieren, die von ihren Besitzern auf der Flucht ins Trockene abgegeben wurden.

"Wir sind wie die Arche Noah", sagte die Leiterin des Tierheims, Yulia Babenko, gegenüber Reuters, während hinter ihr Reihen von Tierkäfigen mit Katzen stehen.

Freiwillige Helfer aus anderen Regionen Russlands haben Hilfe für die Tiere organisiert, aber Babenko sagte, sie habe bisher kaum Unterstützung von den Behörden erhalten.

Die Straßen in einem anderen Bezirk von Orenburg waren zu reißenden Flüssen geworden.

Wasserpumpen dröhnten vor einer nun leeren medizinischen Klinik, deren Möbel hoch gestapelt worden waren, um trocken zu bleiben.

Die Direktorin Svetlana Sudareva sagte, sie habe versucht, sich auf die Katastrophe vorzubereiten, Patienten zu entlassen, anstehende Termine abzusagen und wichtige medizinische Geräte zu entfernen.

"Wir haben rechtzeitig mobilisiert", sagte sie. "Ich denke, dass sich alles wieder erholen wird. Und ich denke, dass wir uns nach den epidemiologischen Maßnahmen auch wieder erholen werden."